A lovak legkorábbi őseként ismert Sifrhippusok több tízezer év alatt lettek egyre kisebbek. A kutatók a nyugat-amerikai Wyoming államban feltárt lófog maradványok alapján állapították meg, hogy a faj első példányai még nagyobbak voltak, aztán idővel egyre kisebbek lettek.

Sifrhippus
Forrás: scientificamerican.com

Az 56 millió évvel ezelőtt bekövetkezett úgynevezett paleocén-eocén hőmérsékleti maximum (PETM) néven ismert időszak egy 175 ezer éven át tartó globális felmelegedési periódus volt, amely számos állatfaj kipusztulásához vezetett. A Science című folyóiratban közölt tanulmány szerint más fajok "összementek", hogy alkalmazkodni tudjanak a korlátozott természeti erőforrásokhoz.

A globális átlaghőmérséklet mintegy 5 Celsius-fokkal emelkedett meg a korszakban a levegő és az óceánok szén-dioxid-koncentrációjának növekedése nyomán. Az északi-sarkvidéki tengerfelszíni hőmérséklet körülbelül 23 Celsius fok volt, amely nagyjából megegyezik a mai szubtrópusi vizek hőmérsékletével.

A kutatók szerint a Sifrhippusok majdnem egyharmadnyival lettek kisebbek a felmelegedési periódus első 130 ezer évében: akkorára zsugorodtak, mint egy négykilós házimacska. A következő 45 ezer évben pedig újra nagyobbak lettek, elérve a nagyjából hét kilogrammos testsúlyt. A korszak ismert emlősfajainak nagyjából egyharmada ment össze ebben az időszakban, néhány közülük eredeti méretük felére csökkentett.

Sifrhippus
Fotó: Floridai Természettudományi Múzeum

"Az eredmények alapján némi rálátásunk lehet arra, hogy mire számíthatunk a következő egy, vagy két évszázadban, legalább is azon éghajlati modellek előrejelzéseinek fényében, amelyek szerint 4 Celsius-fokos lesz a felmelegedés a következő egy évszázadban" - mondta a tanulmány társszerzője, Ross Secord, a Nebraska-Lincoln Egyetem munkatársa. Néhány madárfaj esetében már tapasztalták is a kutatók a zsugorodás jeleit.

Ugyanakkor a szakemberek rámutattak arra, hogy a most előre jelzett változások a következő egy-két évszázadban fognak bekövetkezni, az ipari forradalom óta megnövekedett szén-dioxid kibocsátás következtében. A több millió évvel ezelőtti klímaváltozás azonban jóval lassabban - 10 ezer és 20 ezer év közötti idő alatt - zajlott le. A nagy kérdés tehát az, hogy a mostani fajok vajon képesek lesznek-e lépést tartani és megváltoztatni a testméretüket a következő pár évszázadban.